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Kevin De Bruyne y Tariq Lamptey, entre los jugadores con mayor 'creatividad', ¿pero cómo se mide ese concepto?

Kevin De Bruyne, del Manchester City, es entre los mejores creadores del fútbol, hazaña corroborada por un grupo de investigadores. Visionhaus/Getty Images

¿Qué es la creatividad? Si tienes que preguntarlo, no puedes darte el lujo de tenerla. Al menos, nunca la entenderás. Y evidentemente, no podrás medirla. Intentar definir el concepto de "creatividad" es malinterpretar la idea por completo. Sabes qué está ahí cuando la ves, pero no se puede predecir y definitivamente no se puede explicar... ¿o sí?

Más que en cualquier otro deporte, la "creatividad" es el concepto clave en el corazón del fútbol. En pocas palabras, hay que "crear" los goles. Contrario a los casos del béisbol, fútbol americano o básquetbol, no hay una clase de tiempos o mecanismos estructurales que lleven a un equipo a atacar y al otro a defender, con un péndulo que vaya constantemente de un lado a otro entre ambos equipos.

Fuera de las pelotas muertas, tampoco hay "jugadas" como tales. Para que un equipo pueda marcar, los jugadores deben decidir colectivamente que desean poseer el balón y después, entender colectivamente cómo recuperar el esférico, para luego decidir colectivamente que es hora de mover el balón hacia el área contraria y finalmente, un individuo debe decidir que es hora de intentar patear o cabecear el balón hacia el arco rival.

Hay una especie de instinto creativo colectivo que anima todo lo anterior; sin embargo, los movimientos en sí mismos suelen estar impulsados por un individuo creativo. Históricamente, éste vestía la camiseta número 10, pero ahora podría ser el número 17 o el 66.

Sabemos quiénes son los creadores; literalmente tenemos una estadística a tal fin, denominada "oportunidades creadas". Pero no todos los creadores tienen una mentalidad colectiva. El delantero del Bayern Munich Thomas Muller ha acumulado temporadas con al menos 10 asistencias por más de una década; no obstante, quizás sea el último gran creativo del Siglo XXI.

Entonces, ¿a qué nos referimos cuando hablamos de "creatividad?

Un grupo de investigadores en Bélgica creó un algoritmo de aprendizaje automático para responder esta pregunta. Y si bien la frase "algoritmo de aprendizaje automático" parece haber sido creada con el único propósito de destruir por completo el concepto de creatividad, su trabajo expone algunos creativos ocultos, destaca la rareza de jugadores tales como Kevin De Bruyne (Manchester City) y Trent Alexander-Arnold (Liverpool), y plantea un montón de nuevas interrogantes sobre cómo se manifiesta la creatividad a lo largo de un encuentro de 90 minutos de duración.

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Entonces, ¿qué es un pase creativo?

"La creatividad es el arquetípico concepto de algo que 'reconozco cuando lo veo'", indican Pieter Robberechts y Jesse Davis, dos investigadores de la universidad belga KU Leuven. "Por lo tanto, como transmite una sensación, es difícil de definir. Por ello, teníamos curiosidad por saber si podíamos captarla con datos".

Davis lidera un equipo de investigadores de ciencias de la informática que principalmente se enfocan en estudiar patrones y cuantificar lo que ocurre en una cancha de fútbol. Junto con Maaike van Roy, él y Robberechts publicaron un artículo científico para la reciente conferencia de análisis estadístico Statsbomb, titulado "un-XPass: Midiendo la creatividad del futbolista".

A los fines de investigar su artículo, los científicos tuvieron acceso a los datos 360 de la empresa Statsbomb, que toma una instantánea de todos los jugadores cercanos al balón cada vez que se registra una acción. Normalmente, esta clase de datos se registra de acuerdo con la ubicación (el pase de Mateo Kovacic empezó aquí y terminó aquí; Rodri recuperó el balón allí, etcétera); sin embargo, los datos 360 contextualizan el posicionamiento de jugadores que no poseen el balón. Esto es particularmente importante para la labor que los investigadores querían hacer.

A su nivel más generalizado, ellos querían determinar qué jugadores hacían los pases más inesperados. Si se controlaban una serie de factores situacionales, ¿qué jugadores suelen realizar pases diferentes a los del resto en escenarios similares?

Hay un problema: De acuerdo con esta definición, se consideraría como "creativo" a un delantero centro que recibe el balón en la parte superior del área rival, daba la vuelta y lanzaba un pase a su portero. Eso no sirve, por lo que introdujeron un segundo nivel: querían encontrar jugadores que efectuaran pases inesperados y que además aumentaran las posibilidades de anotar de su equipo en comparación con el pase promedio. Con la información sobre la ubicación de los compañeros y rivales del jugador, pudieron agrupar con mayor precisión situaciones similares y, asimismo, determinar con mayor exactitud el valor de cada pase.

Entonces, ¿cuál es el ideal platónico de un pase creativo? Este puede ser un ejemplo (desde 1:55) , hecho por De Bruyne en la pasada temporada, en el tiempo de reposición del empate 2-2 con el Liverpool en el Etihad.

Primero: muy bien, es obvio que se la pasará a Phil Foden. Después: muy bien, se la pasa a Foden. Finalmente: Oh, wow, ¿cómo pudo ver ese ángulo hacia Riyad Mahrez?

¿Quiénes son los pasadores más creativos?

Considerando lo que acabamos de ver, no debería sorprender que los investigadores calificaron a De Bruyne como el pasador más creativo por cada 90 minutos en las temporadas 2020-21 y 2021-22 de la Premier League. Los datos sólo incluyeron a los 10 mejores equipos de la liga inglesa en cada campaña, pero eso no hace que el número 2 de la lista sea menos sorprendente: el lateral del Brighton Tariq Lamptey.

Luego de un inicio arrollador de la temporada 2020-21, Lamptey parecía estar destinado a una convocatoria de la selección de Inglaterra, para luego lesionarse a mitad de campaña. Nunca logró restablecer su estatus como titular indiscutible bajo las órdenes de Graham Potter (y desde entonces, cambió de selección para militar con Ghana); sin embargo, quizás una renovada confianza en los pases creativos de Lamptey sea la forma en la que el nuevo técnico del Brighton Roberto De Zerbi intente evolucionar el juego del equipo para que juegue a imagen y semejanza de Lamptey.

"Sabíamos que el juego de Lamptey fue objeto de elogios el año pasado, pero no esperábamos verle tan bien valorado", expresaron los investigadores. "Está muy cerca de De Bruyne y hay una distancia razonable con Alexander-Arnold en el tercer lugar".

Junto a Alexander-Arnold estaban Raphinha, que entonces jugaba con el Leeds, y Hakim Ziyech (Chelsea). Probablemente no sea coincidencia que el juego de ataque del Chelsea haya sido tan predecible cuando no jugaba Ziyech. Tampoco sorprende que un técnico de la talla de Thomas Tuchel, que le da prioridad al control por encima de todo, no haya confiado mucho en él. Considerando el uso esporádico de Lamptey por parte de Potter cuando estaba a cargo del banquillo del Brighton, tampoco parece probable que la situación mejore mucho para Ziyech, ahora que Potter es entrenador del Chelsea.

Asimismo, los investigadores hallaron que solía haber una relación inversa entre la cantidad de pases intentados y el promedio general de creatividad, pero los cinco mejores lograron sumar altos niveles de creatividad con promedios de actividad relativamente altos. Después de Ziyech se registra otra caída, pero el resto del Top 10 fue conformado (en orden) por: Martin Odegaard (Arsenal), Lucas Moura (Tottenham), Harry Kane (Tottenham), Bukayo Saka (Arsenal) y Mason Mount (Chelsea).

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¿Cómo funciona la creatividad?

Aparentemente, funciona igual que siempre, sin importar el minuto ni el marcador.

"Hemos tenido muchos debates con respecto a la mejor forma de capturar lo que constituye un pase 'típico'", indican Robberechts y Davis. "Inicialmente, esperábamos que se registraran múltiples pases 'típicos' en distintos estados del partido. Sin embargo, hallamos que la mayoría de los jugadores suelen pasar el balón en prácticamente la misma ubicación en un estado similar del partido, especialmente cuando existe una opción de pase de alto valor".

Es interesante ver que este hallazgo va en contra de la mayoría de lo que conocemos con respecto a cómo el marcador afecta el desarrollo del encuentro.

Cuando un equipo toma ventaja, éste suele jugar más defensivamente de lo que debiera. Y frecuentemente, los equipos sólo atacan tan agresivamente como deberían una vez que se encuentran por debajo en el marcador. Un conocido que trabaja como consultor de varios equipos europeos me dijo una vez que cree que ésta es la mayor ineficiencia que se registra en el balompié. Si un equipo consigue una forma de convencer a los jugadores (mediante sicología, entrenamiento, bonos contractuales, etcétera) para que sigan atacando cuando van ganando o antes de que pierdan, dispondrían de una ventaja importantísima sobre todos sus oponentes.

Asimismo, es interesante constatar de dónde parece provenir la creatividad.

"Si bien no está relacionada con los jugadores, nos sorprendió bastante la simetría entre la banda izquierda y derecha, con los jugadores que operan por la derecha registrando mucha mayor creatividad que quienes operan por la izquierda", indican Robberechts y Davis. "Sentimos curiosidad [por constatar] si este es realmente el caso, o se trata simplemente de un resultado del hecho de analizar una pequeña cantidad de equipos".

Todos los psicólogos aficionados deben sentirse libres de atribuir esta situación a la antigua dicotomía entre los hemisferios izquierdo y derecho del cerebro. Los jugadores que operan por la derecha fueron más creativos en todas las posiciones, incluyendo lateral derecho y volante central derecho. Sin embargo, mi mejor opinión es que cuando se trata de los atacantes, los jugadores que operan por la derecha suelen ser zurdos, y considerando que hay menos futbolistas siniestros; quienes logran colarse en todos los filtros de selección y llegan al máximo nivel suelen ser, casi por definición, únicos y particulares.

Por supuesto que, para que exista un pasador creativo, debe haber un receptor. Si bien los investigadores belgas de la universidad Leuven no llevaron un registro específico de los pases más creativos, sí registraron las duplas que produjeron más pases creativos entre ambos, y esto podría arrojar ciertas luces para entender los problemas del Liverpool a inicios de temporada.

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Encabezando la lista, por amplio margen, se encuentran Mohamed Salah y Sadio Mane. No sólo estos dos jugadores fueron increíblemente productivos cuando compartían la cancha, sino que fueron productivos de forma muy única. Esto también pasa la prueba a simple vista: Piensen en todos los ataques de alta velocidad entre ambos cuando defendían juntos la causa del Liverpool, cuando uno lanzaba un pase a la altura de la cintura al otro, intercambiaban algunos pases y de repente, uno se encontraba solo ante la portería rival. La sociedad entre Mané y Jordan Henderson también se ubicó entre las 10 duplas más creativas, mientras que la pareja del Tottenham de Kane y Son Heung-Min se ubicó en el segundo puesto.

Ahora, todo este tema de "medir la creatividad" parece similar a intentar sostener una burbuja flotante. La creatividad está allí para presenciarla, no controlarla; y una vez que intentas tocarla, ésta desaparece. Sin embargo, cuando le pregunté a Davis y Robberechts qué aprendieron de su labor, respondieron con una definición de "creatividad" en la que jamás había pensado.

"Cuando se trabaja en un proyecto como éste, siempre surge una apreciación renovada por las destrezas y visión de ciertos futbolistas", afirmaron. "Puedes ver videos de pases una y otra vez, y los seguirás disfrutando a pesar de conocer el resultado".

¿Alguien quiere volver a ver ese pase de Kevin De Bruyne?